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PERCY SLEDGE y BEN E. KING, Los de aquel soul

Percy Sledge (1940-2015), o cuando un hombre ama a una mujer: uno de los himnos de amor sagrado más atemporales.

 

VISTO Y NO VISTO (2015)

PERCY SLEDGE y BEN E. KING Los de aquel soul

En abril de 2015 se puso el punto final a la vida de dos cantantes fundamentales, cada uno a su manera, a la hora de extender, a golpe de hit, el sustrato góspel de la música afroamericana: Ben E. King y Percy Sledge. Hacía tiempo que ambos funcionaban como oldies goldies, ambos arrinconados, pero Miguel Martínez, con toda justicia, los despidió con honores en estas líneas.

Dieciséis días han separado las muertes de Percy Sledge (el 14 de abril, a los 74 años) y Ben E. King (el 30 de abril, a los 76), dos nombres que para el imaginario colectivo caminan, sobre todo, de la mano de un par de canciones: el primero, de “When A Man Loves A Woman”, y el segundo, de “Stand By Me”.

Pero la lectura de sus carreras va mucho más allá, si quiere hacerse. Así que, cambiando la lupa por el catalejo, puede verse que hubo un momento en que cada uno introdujo dentro del pop y, de rebote, en el mainstream una forma de cantar y de contar que evocaba al góspel, donde se encontraban sus raíces, creando de esta manera sendas jurisprudencias inmarcesibles, al menos hasta que llegó el mundo posauténtico y la autenticidad se instaló en una casa de espejos. Pero esa es otra historia.

Percy Sledge subió el listón para la balada soul en 1966, con su canción arriba mencionada, primer número uno de la rama sureña del género en las listas pop y, a partir de ahí, uno de los himnos de amor sagrado más atemporales a la hora de sonorizar ese último baile de la noche en busca de un improbable magreo. En dicha composición, el artista de Alabama ya cargó con todo ese drama suyo marca de la casa, muy del fondo de catálogo del country lacrimógeno que tanto le gustaba escuchar, y también muy Roy Orbison, y que casi ni abandonaba en sus títulos de trasfondo feliz (cantando “Out Of Left Field”, que va sobre la aparición de un gran amor, sonaba más o menos igual de triste que en “Take Time To Know Her”, que trata de lo contrario). Ahí estaba el Sr. Miserias aplicando, con cargas de profundidad tirando a lentas y apelando más al silencio que al ruido, ese copioso y contradictorio misterio del sur estadounidense, el de estar dudando si lo que uno anda cometiendo es error o pecado, eterna sugerencia de confusión y mentira.

 
PERCY SLEDGE y BEN E. KING, Los de aquel soul

Ben E. King (1938-2015), súplica sin lágrimas, recogió las enseñanzas de Clyde McPhatter en The Drifters.

 

Ben E. King también jugó con la ambivalencia en “Stand By Me”, donde su entonación se iba negando aquel “no lloraré” que no paraba de repetir. Sí, el protagonista estaba confuso y se/nos mentía. Pero lo hacía gloriosamente. Los méritos de Ben (viene frase larga): que, con la elegancia del traje negro de toda la vida, recogió las enseñanzas de Clyde McPhatter en The Drifters (a quien sucedió entre finales de 1958 y principios de 1960) y, sin rebajar el listón del encanto, las reconvirtió en algo maleable y apto para todos los públicos (“sweeter than wine, softer than the summer night”, como cantaba en “This Magic Moment”) a través de una sesión de espiritismo, seguramente involuntaria, pero no casual, que retrocedía hasta las serenatas de Rabbit Brown en 1927 (como la del tema “James Alley Blues”) para subirse a un barco que avanzó desde ahí, primero con los innovadores arreglos y armonías de Leiber y Stoller –y solo hay que escuchar los que hicieron, con Ben cantando, en “There Goes My Baby”–, todo lo que vendría después en las producciones de Phil Spector o Holland-Dozier-Holland en Motown. Aquel primer soul.

No es cuestión de lanzarse ahora en los brazos de la nostalgia a tumba abierta, ni de inventarse triunfos románticos, pues ambos, Percy y Ben, hacía muchos años que transitaban la carretera del olvido. No llegaron ni el Joe Henry ni el T Bone Burnett ni el Rick Rubin de turno que les propusiera esa postrera grabación llena de justicia poética.

Percy Sledge: “When A Man Loves A Woman”.

Ben E. King: “Stand By Me”.

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