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MAVIS STAPLES, No nos moverán

Canciones de libertad para tiempos de cólera.

 
 

ENTREVISTA (2008)

MAVIS STAPLES No nos moverán

¿Quién dijo que corrían buenos tiempos para los afroamericanos? Mavis Staples creyó que era hora de recuperar las freedom songs de The Staple Singers, banda sonora del movimiento a favor de los derechos civiles. Y de ese convencimiento surgió “We’ll Never Turn Back” (2007), un álbum hecho con Ry Cooder que la cantante descrita por Prince como “la personificación del soul” presentó en el festival Blues & Ritmes de Badalona 2008 en un concierto para el recuerdo. Miquel Botella habló entonces con esta auténtica leyenda del góspel y el soul.

Tenía solo 11 años cuando su padre, Pops Staples, la reclutó para actuar con su grupo familiar en los clubes nocturnos del área de Chicago. ¿Era ese ambiente de vicio y perdición el más adecuado para una niña? Como siempre, las sabias palabras del patriarca la sacaron de dudas: “Mavis, cariño, no voy a ponerte en ninguna situación perjudicial. Sé que la hermana Mahalia Jackson no cantaría en clubes, pero los pecadores no irán a la iglesia. Nosotros debemos llevarles la iglesia a ellos”.

Y así fue como Mavis Staples empezó a forjar su trayectoria con The Staple Singers. Aquello dio un vuelco tras conocer la banda a Martin Luther King: cambiaron el góspel por las canciones protesta o, mejor dicho, las freedom songs. Junto al desaparecido líder afroamericano, formaron parte del movimiento para los derechos civiles en los sesenta. “Me considero muy afortunada por haber estado en presencia de King. Era un gran hombre y me hace sentir muy orgullosa poder decir que lo conocí, que hablé con él y que estrechó mi mano”, reconoce ilusionada. Y aunque solamente por eso ya se la puede considerar como una parte de la historia norteamericana, Mavis se quita méritos. “Mi voz es mi don, el don que Dios me ha dado. No sé nada de música ni de notas. Solo hago lo que mi padre me dijo: ser humilde, permanecer humilde. Y siempre lo he cumplido. Soy una persona corriente que habla y trata con todos. Mi recompensa es pensar que la música que hago lleva alegría al corazón de la gente”.

“Pops, mi padre, siempre decía a los compositores ‘si quieres escribir para The Staple Singers, lee los titulares. Queremos cantar sobre lo que ocurre hoy en el mundo’. Y eso es lo que me pasa. Vi lo que pasó con el Katrina: era horrible, irreal, y pensé en Martin Luther King. ¿Qué haría él hoy, qué diría? No le gustaría, y sé que hubiera organizado una marcha a Nueva Orleans”

 

Ahora, aquel espíritu combativo de los sesenta ha regresado con “We’ll Never Turn Back” (Anti-[PIAS] Spain, 2007), aclamado álbum en el que actualiza algunas de aquellas canciones de libertad con la complicidad del productor Ry Cooder y de colaboradores como The SNCC Freedom Singers y Ladysmith Black Mambazo.

¿Cómo empezó el proyecto? ¿Fue una idea de Ry Cooder o de la discográfica Anti? Tengo entendido que al principio eras un poco reacia a hacer un disco de canciones de los derechos civiles, pero luego sentiste que era el momento adecuado. Así fue. Cuando Andy Kaulkin, el presidente del sello, me lo mencionó, le dije: “¿Crees que la gente de hoy quiere oír canciones de los derechos civiles?”. Aunque pronto pensé que era una gran idea. Porque aún veo mucha injusticia, odio e intolerancia, así que ¿por qué no? The Staple Singers cantábamos esas canciones, pero nunca las grabamos.

¿Piensas que esas canciones transmiten el mismo mensaje ahora que en los años sesenta? Creo que son tan relevantes hoy como entonces, si miras lo que pasa en el mundo actual. Leo los periódicos, veo las noticias… Pops, mi padre, siempre decía a los compositores “si quieres escribir para The Staple Singers, lee los titulares. Queremos cantar sobre lo que ocurre hoy en el mundo”. Y eso es lo que me pasa. Vi lo que pasó con el Katrina: era horrible, irreal, y pensé en Martin Luther King. ¿Qué haría él hoy, qué diría? No le gustaría, y sé que hubiera organizado una marcha a Nueva Orleans. Pero el gobierno de Washington y nuestro presidente no hicieron absolutamente nada por esa ciudad. Eso es lo que pasa en las noticias. Vi a un policía blanco en Nueva York disparar a un joven negro cincuenta veces cuando se dirigía a su boda. No hizo nada, solo era negro. Hace poco, una familia negra se trasladó a un nuevo barrio y al día siguiente se encontraron una pintada en el garaje y en el coche con la palabra “nigger” y “marchaos de aquí”. Todo eso es relevante. Mis canciones necesitan ser escuchadas en la actualidad, especialmente por las jóvenes generaciones. Esos chicos necesitan saber lo que hemos pasado para ser lo que hoy somos y hacer lo que hoy podemos hacer: ir a la escuela, tener una educación, un trabajo. Las cosas que ahora pueden hacer estas generaciones están aquí gracias a Luther King.

 
MAVIS STAPLES, No nos moverán

“¿Crees que la gente de hoy quiere oír canciones de los derechos civiles? Porque aún veo mucha injusticia, odio e intolerancia. The Staple Singers cantábamos esas canciones, pero nunca las grabamos”.

 

En una entrevista afirmabas que interpretas estas canciones porque buscas a un nuevo líder negro. ¿Qué te parece Barack Obama, crees que será vuestro próximo presidente? Cuando hablaba antes de un nuevo líder negro me refería a alguien como King. Pero ahora buscamos a un nuevo presidente negro y pienso que, si Obama llega a presidente de los Estados Unidos, será algo magnífico y veremos muchos cambios. No puede ir por ahí haciendo campaña solo para ayudar a los negros. Debe hablar para todos y tiene el carisma para hacer esos discursos que reúnan a los blancos, a los hispanos, a los asiáticos. Todos parecen querer a Obama. Y creo que tener una cara tan fresca en la Casa Blanca será magnífico para Estados Unidos y para nosotros. Sé que mi padre nunca hubiera pensado que llegaría a ver este día.

Además, creo que Obama va a tu misma iglesia. Así es, pertenecemos a la misma iglesia de Chicago, Trinity.

“Contactamos con Chuck D para que estuviera en una canción. Lo conozco muy bien, tiene un espíritu muy bello. Hicimos un tema y Chuck D cantó en él, pero no lo pudimos utilizar. Yo realmente hubiera deseado tener a alguien como Chuck o Kanye West haciendo una de mis ‘canciones de libertad’. Porque los niños, los jóvenes, están ahora enganchados al rap, y hubieran escuchado con atención a un rapero cantando ‘libertad ahora’”

Has puesto al día las canciones de tu último disco con comentarios sobre tu propia vida y los problemas actuales. ¿Cómo fue el proceso de selección? Ry y yo nos sentamos y hablamos sobre lo que queríamos hacer. Y salieron estas canciones que The Staple Singers interpretaron durante el movimiento. Luego mezclamos algunos temas góspel, como “Jesus Is On The Main Line”, “This Little Light” y “99 And 1/2”. En esas viejas canciones insertamos algunas letras de libertad. También “My Own Eyes”. Luego está “In The Mississippi River”, que nos trajeron los Freedom Singers. Un día estábamos comiendo, y les oímos cantar en una esquina: “In the Mississippi river, and you can count them one by one, two by two”. Y les pregunté de qué hablaban en ese tema cuando decían “puedes contarlos de uno en uno, de dos en dos”. Y me contestaron: “Mavis, durante esa época había tres luchadores por la libertad, dos jóvenes blancos y un joven negro. Fueron a un pueblo del estado de Mississippi y alguien los mató. Cuando dragaron el río para buscarlos, sacaron los cuerpos y la gente que estaba mirando los contaba de uno en uno, de dos en dos”. Y entonces me dije que teníamos que poner esta canción.

¿“We’ll Never Turn Back” supone un retorno a tus raíces? Sí. Es mi vida volviendo al punto de partida. Es un trabajo del que estoy muy orgullosa, he puesto todo mi corazón en él. Sabes, mi padre me dijo una vez: “Mavis, canta siempre desde tu corazón, sé sincera, porque lo que sale del corazón alcanza el corazón”. Y cuando estábamos en el estudio, eso es lo que salió. Y las historias que cuento en las canciones eran mi vida, eran historias verdaderas, nuestras raíces. Normalmente, cuando voy a una sesión de grabación sé las canciones que voy a interpretar desde el día anterior. Pero con Ry Cooder no ha sido así, no quería que lo supiera. Él llegaba, me daba los buenos días, hablábamos durante un rato y me preguntaba: “¿Qué piensas de esta canción?”. Entonces la probábamos, los técnicos empezaban a grabarla y nos quedábamos con la primera toma.

Ya que hablamos de canciones reivindicativas, ¿qué piensas del rap en general, y del rap político de Public Enemy o Michael Franti? Michael Franti es muy bueno. De hecho, yo hubiera querido que participara un rapero en mi disco. Contactamos con Chuck D para que estuviera en una canción. Lo conozco muy bien, tiene un espíritu muy bello. Hicimos un tema y Chuck D cantó en él, pero no lo pudimos utilizar. Ry dijo: “Mavis, no creo que siendo la señora que eres te sientas cómoda haciendo esto”. Pensé que quizá tenía razón, que no podía decir esas cosas. El título de ese tema era “Freedom Got A Shotgun”. Decidimos quitarlo, aunque yo realmente hubiera deseado tener a alguien como Chuck o Kanye West haciendo una de mis “canciones de libertad”. Porque los niños, los jóvenes, están ahora enganchados al rap, y hubieran escuchado con atención a un rapero cantando “libertad ahora”. Todavía podríamos hacer con uno un ‘remix’ de algún tema del disco. Ojalá más artistas interpretaran canciones políticas.

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